Bentleys långa väg mot lyxbilsdrömmen

Publicerad 2014-01-27

Läs mer »

Drömmen var att bygga de bästa och snabbaste bilarna i världen. Och grundaren Walter Owen Bentley kom nära sitt mål.
    
Men vägen till stjärnorna har varit lång och brokig - mer än en gång har det brittiska bilmärket varit uträknat och förpassat till bilindustrins dystra bakgårdar.
    
Bentley har dock alltid lyckats resa sig och med hjälp av Volkswagens står nu varumärket starkare än någonsin tidigare.
    
ALLT OM BILAR har provkört Continental GT Speed och den helt nya Flying Spur W12. Ett är säkert: Walter Owen Bentley hade varit stolt. De här bilarna är nära att uppfylla de drömmar om perfektion som föddes hos honom för snart ett sekel sedan.

:  - 8-liters Bentley Limousine från 1930.
8-liters Bentley Limousine från 1930.


Bentleys något stökiga historia är inte helt lätt att få grepp om, men den tog sin början någonstans kring 1912 när 22-åringen Walter Owen Bentley tillsammans med sin bror Horace Millner Bentley jobbade med generalagenturen för French Doriot, Flandrin & Parant, DFP. Walter Owen Bentley blev en duktig ingenjör som älskade fart, han tävlade gärna med både bilar och motorcyklar.
    
Bentley hade en dröm om att skapa den ultimata drömbilen, en bil som var pålitlig, lyxig - och naturligtvis snabbare än allt annat på fyra hjul. 1919, efter första världskriget, tog Walter Owen Bentley ett viktigt steg mot att förverkliga den drömmen när han grundade företaget Bentley Motors Ltd.

Första prototypen

Redan i augusti samma år, på London Motor Show, kunde den första prototypen visas upp. Och det var en bil som väckte en hel del uppmärksamhet, kanske mest tack vare det som fanns under motorhuven: En helt nyutvecklad trelitermotor med dubbla tändstift och fyra ventiler per cylinder. Underverket hade konstruerats i Bentleys verkstad på New Street Mews i London. Att sen få till en produktionsklar bil som motsvarade Bentleys krav - en bil som skulle vara bättre och snabbare än alla andra - tog lite tid. Först 21 september 1921 kunde den första produktionsbilen, som kallades Bentley 3-litre, levereras. Köpare var en ung, förmögen man som hette Noel van Raalte. Bilen ska då ha kostat 1 150 pund. 90 år senare, 2011, ­såldes Noel van Raaltes bil på en auktion i Pebble Beach, USA. Då hade den blivit dyrare: 5,45 miljoner kronor kostade kalaset.
    
Bentleys passion för fart höll i sig och man tävlade framgångsrikt med sina bilar. Bentley lyckades bärga segern i 24-timmars­loppet i Le Mans 1924 med sin 3-litre. Senare gjorde man om bedriften med andra modeller 1927, 1928, 1929 och 1930.

Svag ekonomi

Trots att bilarna ansågs vara bra och trots att företaget fick fin reklam i och med segrarna på racerbanorna var ekonomin i företaget ett kaos. Och när kraschen på Wall Street 1929 blev inledningen på depressionen gick det inte längre. Snart efter det att den häpnadsväckande modellen 8-litre presenterats gick bolaget omkull och resterna av det såldes till värste konkurrenten Rolls-Royce.
Hos sin nya ägare kom varumärket Bentley att marknadsföras som ett lite billigare och sportigare alternativ till storebror Rolls-Royce. Under åren som följde tappade Bentley allt mer av sin egen karaktär och bilarna var under decennier mest versioner av storebror Rolls-Royce, ofta var det bara kosmetiska detaljer som skilde bilmärkena åt.

Skiljdes från Rolls-Royce

Rolls-Royce hamnade till slut också i ekonomiskt trubbel, det var misslyckade satsningar inom flygindustrin som i början av 1970-talet fick verksamheten att spåra ur. 1971 klev den brittiska staten in och bolaget rekonstruerades.
    
1998 blev ett viktigt år för både Bentley och Rolls-Royce, då de båda varumärkena skiljdes åt. Rolls-Royce såldes till BMW och Bentley togs över av Volkswagen. Och här kom en viktig vändpunkt för det anrika bilmärket. VW investerade tungt och de miljarder som plöjdes ner blev, tillsammans med tysk ingenjörskonst på toppnivå och en känsla för att bevara det gamla hantverket, början på en ny glansperiod för Bentley. Den första nya modell som presenterades var Continental GT, en lite sportigare bil som fick dela plattform med VW:s lyxbil Phaeton. Och den är en succé.
    
Nu är intresset för bilmärket större än någonsin och försäljnings- och vinstsiffrorna pekar stadigt uppåt, framför allt i Kina som snart är i kapp USA som Bentleys största marknad. Modellerna som marknadsförs nu är Continental, Flying Spur och den ultralyxiga Mulsanne. Stora investeringar görs i fabriken i engelska Crewe, för att man ska klara av att bredda sitt modellprogram ytterligare och bygga vidare på sina framgångar. Först ut blir en suv som enligt företaget ska nå marknaden 2016. Det är oklart vad Walter Owen Bentley hade tyckt om den här typen av bil, men med tanke på hur mycket Cayenne har betytt för VW-kusinen Porsche är det ett naturligt stegoch en given succé. Och löftet i pressmeddelande, att det här ska bli den "kraftfullaste suven på marknaden", ligger ju helt i linje med Bentleys tankar från 1920-talet.


Dela med dina vänner och kollegor